Eunice Kennedy Shriver, fundadora de Olimpiadas Especiales, fue pionera en la lucha mundial por los derechos y la aceptación de las personas con discapacidad intelectual.
Pionera. Lo que empezó siendo la visión de una sola mujer evolucionó hasta convertirse en Olimpiadas Especiales. Más información en www.eunicekennedyshriver.org.

La visión de una sola mujer

Eunice Kennedy Shriver creía en la justicia, pero ciertamente no la veía en el tratamiento que las personas con discapacidad intelectual recibían en las décadas de 1950 y 1960. Veía que estaban excluidas y, a menudo, internadas en instituciones cerradas. Solían ser ignoradas y abandonadas, pero ella sabía que tenían muchos talentos y dones que ofrecer.

Eunice Kennedy Shriver tenía una hermana, con discapacidad intelectual, Rosemary. Ella y Rosemary crecieron practicando deportes juntas y con sus familiares. Nadaban, navegaban, esquiaban… incluso jugaban juntas al fútbol. No obstante, en aquellos tiempos los programas y opciones eran limitados para personas como Rosemary.

Eunice Kennedy Shriver llegó a ser atleta durante sus años de estudiante. Comenzó a ver que el deporte podría ser un terreno común para unir a personas de todos los ámbitos de la vida.

Evolución de una visionaria

Eunice Mary Kennedy nació en Brookline, Massachusetts, EE.UU., el 10 de julio de 1921, quinta de los nueve hijos de Joseph P. y Rose Fitzgerald Kennedy.

Se graduó en Sociología en la Universidad de Stanford de Palo Alto, California. Después de su graduación, trabajó para el Departamento de Estado de Estados Unidos en la división de problemas de guerra especiales. En 1950 se convirtió en trabajadora social de la prisión femenina de Alderson, Virginia Occidental, y al año siguiente, se trasladó a Chicago para trabajar con la Casa del Buen Pastor y el tribunal de menores de Chicago.

El 23 de mayo de 1953, Eunice Kennedy contrajo matrimonio con Robert Sargent Shriver, y en 1957 asumió la dirección de la Joseph P. Kennedy, Jr. Foundation.

Esta institución se había constituido en 1946 en memoria de Joseph P. Kennedy, Jr., el hijo mayor de la familia, que murió en la Segunda Guerra Mundial. La fundación tenía dos objetivos principales: prevenir la discapacidad intelectual identificando sus causas, y mejorar la manera en que la sociedad trata a las personas con discapacidad intelectual.

Abriendo camino

Bajo la dirección de Eunice Kennedy Shriver, la fundación consiguió revolucionarios avances. Por ejemplo, la creación del Panel sobre Retraso Mental, del presidente Kennedy en 1961, los avances del Instituto Nacional para la Salud Infantil y el Desarrollo Humano en 1962, la creación de una red de instalaciones y centros de investigación de discapacidad intelectual en las universidades más importantes de EE.UU. a partir de 1967, y la creación de importantes centros para el estudio de la deontología médica en las universidades de Harvard y Georgetown en 1971.

En la década de 1980 fue pionera del concepto “Community of Caring” (Comunidad de cariño) como programa para la educación del carácter dirigido a adolescentes. Esta idea conllevó la creación de 16 centros modelo de “Community of Caring” y al establecimiento de programas de “Community of Caring” en 1.200 instituciones educativas públicas y privadas de EE.UU.

Reconocida en todo el mundo por sus esfuerzos en favor de las personas con discapacidad intelectual, Eunice Kennedy Shriver recibió también muchísimos honores y premios. Por mencionar sólo algunos, la Medalla Presidencial de la Libertad de EE.UU., el más alto galardón otorgado a civiles en ese país, y doctorados honoris causa de las universidades de Yale y de Princeton. Sin embargo, toda su vida creyó que quienes merecían los premios eran las personas con discapacidad intelectual.

Falleció el 11 de agosto de 2009, dejando tras de sí a su marido, Sargent Shriver, y cinco hijos: Robert Sargent Shriver III, Maria Owings Shriver Schwarzenegger, Timothy Perry Shriver, Mark Kennedy Shriver y Anthony Paul Kennedy Shriver. Sargent Shriver falleció el 18 de enero de 2011.